英國變種新冠病毒傳染力更快、更易附著呼吸道,會否影響疫苗保護力?

2020.12.29 / 作者 : 出處/康健雜誌 文/羅真 圖/Pixabay

新冠肺炎讓2020年蒙上陰霾,好不容易等到疫苗問世,卻傳出英國新冠病毒變異株「B.1.1.7」傳染力比原病毒株高7成,使英國政府無奈在聖誕假期前夕針對部分區域下達封鎖令,世界超過40國更祭出斷航或旅遊禁令,避之唯恐不及。其實,病毒在進入宿主細胞複製過程本就容易自然發生突變,有時使毒性強化,有時弱化;雖然這株變種病毒傳染力增加,但相對正面的消息是尚無證據顯示毒性提升,因此人類仍可防疫阻絕,並繼續期待接種疫苗後使疫情趨緩。

根據英國衛生部資料,這株變異的新冠病毒株「B.1.1.7」(又稱VUI – 202012/01)於今年9月在英格蘭東南沿海的肯特郡首現蹤跡,11月中旬後開始在英國境內快速傳播,確診病例多數落在倫敦、英國東部與東南部地區。

這個月18日,英國新興呼吸道病毒威脅顧問小組(NERVTAG)向政府高層報告,這株變異病毒增長得較快(增長率比其他株病毒高出71%)、傳染力增加(基本傳染數R值增長0.39增至0.93等,顯示一次能傳給更多人)等,且傳染力較過去變種都來得高。

中央流行疫情指揮中心統計,英國近一週平均每日新增超過2萬9,000名新冠肺炎確診者,確診者增加率竄升至全球第4。世界衛生組織保守表示,雖然目前大多數病例經核酸檢測驗出遭變異株感染,但英國疫情傳播速度上升是否均由變種病毒所致,仍待更多研究佐證。

無論如何,英國首相鮑里斯·強森聞得警訊,旋即向社會宣布今年聖誕節變調,自20日起針對倫敦、英格蘭東部與東南部地區實施最高等級的封鎖令(Tier 4),限制居民非必要不得出門。封鎖前夕,倫敦各大車站湧入大量逃難人潮,有英媒形容現場宛若戰區。

歐洲多國、香港、加拿大等逾40個國家對英採取禁航等限制措施,台灣官方也在今天宣布,23日起自英國入境與過去兩週有英國旅遊史的民眾,一律要至集中檢疫所進行居家檢疫。

這株病毒,究竟是否如此令人懼怕?

 

(名為「B.1.1.7」的變種新冠病毒傳染力強,令人聞之色變。圖片來源 / Pixabay)

感染學專家:變種病毒更易附著於呼吸道上皮細胞

「其實,病毒突變是自然界的正常現象。病毒必須仰賴宿主才能存活,它進入宿主細胞後會傳遞遺傳訊息,但很可能在複製過程出現隨機的小錯誤,也就是所謂的突變。新冠病毒這類RNA病毒的胺基酸數量較少、只有3萬個左右,突變更易發生,因此疫情蔓延至今,早已出現數百種或更大量的突變,」中央流行疫情指揮中心專家諮詢小組成員、中國醫藥大學附設醫院副院長黃高彬說。

多數時候,病毒突變位點不多、不影響特性,人們可以忽略它。但也有些時候,突變結果會可能大幅增加對人類的威脅。黃高彬說,「B.1.1.7」病毒株令人聞之色變,正是因為它更容易附著於人體呼吸道上皮細胞、傳染力較其他病毒變異株來得高,「但好消息是,它導致的重症跟致死率看來都沒有增加,全球的致死率也一路走低,因此坦白說,不需要大驚小怪」。

英格蘭公共衛生署針對「B.1.1.7」發布的分析報告指出,這株病毒具異常大量的遺傳變化,其中包含23個突變,部分位於棘蛋白。

病毒中的棘蛋白會與人體細胞表面的受體結合,猶如侵入人體的鑰匙,而它的突變會改變病毒與人體細胞的相互作用。「B.1.1.7」中的棘蛋白突變包括N501Y,過去文獻顯示,N501Y突變可能增加棘蛋白與人體ACE2受體的親和力,人們的染病風險隨之增加。

英國衛生部:尚無證據顯示疫苗無效

全世界引頸期盼疫苗問世以遏止疫病蔓延,輝瑞(Pfizer-BioNTech)與莫德納(Moderna)等疫苗陸續獲緊急授權使用,近來先後於英美開打。如今傳出的病毒突變,是否可能使疫苗保護力降低?

對此,黃高彬回應,這兩款疫苗都是將人工設計的訊息核醣核酸(m-RNA)設法帶進人體,使細胞轉譯出病毒的蛋白質、形成抗原,藉此刺激人體產生免疫反應。而「B.1.1.7」當中,與傳染力增加有關的變異點位在棘蛋白外層、不影響核醣核酸,因此理論上不影響疫苗保護力。

英國衛生部就表示,目前尚無證據顯示輝瑞疫苗對於「B.1.1.7」沒有保護效果,但同時也將透過實驗研究進行確認。

2021年春天,疫情有望趨緩?

「B.1.1.7」雖看似未增加感染者的重症與死亡率,但較高的傳染力將如何影響全球的疫情發展?

世界衛生組織於21日表示,英國雖發現傳播力更強的變種病毒,但疫情尚未失控,仍可藉由現行防疫措施加以控制。

「不管是英國封鎖區的逃難潮或是世界各國大動作斷航其實都是好事,人們只要提高警覺、盡可能將感染風險降到最低,其實可以繼續期待疫情在不久的未來慢慢趨緩。英國已有超過百萬人接種第1劑疫苗,待第2劑疫苗打完後再過一段時間、具有保護力時,大概3月吧,疫情或許有希望在那時開始趨緩,」黃高彬說。

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